jueves, 6 de octubre de 2011

Google: El arte de predecir el presente (nowcasting)

“Hacer predicciones es muy difícil, sobretodo cuando se trata del futuro”. Esta frase ha sido atribuida a no menos de veinticinco personajes, entre quienes se cuentan Yogui Berra, Niels Bohr, Groucho Marx, Mark Twain, y Albert Einstein. Dado que, efectivamente, es difícil predecir el futuro, Google ha decidido bajar un poco la barra, poniendo a la disposición de todos Google Insights for Search http://www.google.com/insights/search y también (todavía no en todos los países) Google Correlate, con la intención de ayudarnos a predecir mejor el presente.

¿Qué sentido tiene? Veamos. Las estadísticas de producción y desempleo suelen publicarse con retraso (de cinco a diez semanas). No sabemos cuánto creció (o cayó) la producción o la creación de empleos en un trimestre hasta varias semanas después de culminado éste. Siendo así, podríamos llegar a implementar los correctivos en un entorno que tiene poco o nada que ver con el que originalmente las motivó.

Aquí es donde la herramienta de Google podría resultar verdaderamente útil. En esencia, lo que hace es darnos un mapa, por geografía y períodos de tiempo, de qué tipo de búsquedas se están haciendo con mayor frecuencia y con qué otras búsquedas están correlacionadas. Esas búsquedas (la variación en la frecuencia) podrían ser verdaderos indicadores tempranos de las cosas que nos ocurren hoy. ¿Cayeron las búsquedas de ‘hoteles’, ‘vacaciones’ y ‘pasajes’ en relación con Agosto pasado? Caerá la demanda asociada a servicios de turismo. ¿Aumentó la incidencia de las búsquedas de ‘seguro al desempleo’, ‘beneficios sociales’, ‘oportunidades de empleo’? La creación de empleo continúa estancada. Hal Varian, Chief Economist de Google, ha demostrado que la incidencia de búsqueda de ‘flu influenza’ en Australia, pudo haber ayudado a las autoridades a predecir la epidemia de dicha enfermedad y en consecuencia a actuar con mayor celeridad. Varian también ha demostrado que existen tres fases en el desempleo juvenil: La primera, asociada a búsquedas de nuevas tecnologías (‘ipod’, ‘ringtones’); la segunda, asociada a entretenimiento de bajo costo (‘home workout rutines’, ‘guitar beginners’) y una última fase pornográfica (‘adult videos’, ‘porn tube’).

La nueva herramienta permite saber cosas como que el punto más alto de las búsquedas ‘me quiero ir’ y 'becas' en la geografía venezolana fue en Agosto de 2004 (referéndum revocatorio), seguido de lejos por diciembre 2006 (elección presidencial), y febrero de 2009 (referéndum por reelección indefinida). Lo curioso es que, en todos estos eventos, aún cuando las posibilidades y los resultados eran relativamente predecibles, la búsqueda se disparó sólo inmediatamente después de la elección, no antes. Eso dice mucho acerca de nuestra forma de ser, de nuestra pasión por transformar en acción inmediata cualquier sensación de urgencia. La herramienta está ahí, y sus posibilidades son infinitas, pero no es infalible (la penetración de Internet podría ser baja, la participación de mercado de Google más alta en algunos mercados que en otros), y exige cierto conocimiento de estadística. De lo contrario podríamos terminar, como algunos por ahí, prediciendo el pasado.

Para El Universal, 07/10/2011